Uno casi se puede olvidar que tambin se jugar al ftbol. Ninguna Copa del Mundo moderna se ha inaugurado con tan poca expectativa sobre los partidos reales. La mayor parte de las conversaciones previas al torneo han girado en torno a las transgresiones de Qatar. Y para los fanticos del ftbol, los clubes reinaban hasta hace poco.



Pero yo llegu al pas del Golfo con la intencin de disfrutar del ftbol, mientras mis colegas siguen informando sobre las violaciones a los derechos humanos. El truco es mantener dos pensamientos en nuestras cabezas simultneamente: no dejar que el intento de lavado deportivo de la monarqua tenga xito; y al mismo tiempo disfrutar del deporte. Entonces, quin va a ganar?



Las casas de apuestas dan como favorito a Brasil, seguido por Argentina, y hay razones para ello. La calidad de la seleccin brasilea slo es comparable a la de Francia. La Argentina de Leo Messi est invicta en 36 partidos desde 2019, cuando renov su planel tras su desordenada campaa de 2018.

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Sin embargo, inclinarse por ellos es ignorar 20 aos de dominio de Europa. Los cuatro mundiales anteriores los ganaron Francia, Alemania, Espaa e Italia. El nico pas no europeo que consigui siquiera un subcampeonato en ese periodo fue Argentina en 2014.



Europa
ha sido pionera en el ftbol moderno: un juego rpido de presin colectiva con pases en diagonal. Los nios de la regin aprenden a jugar desde los seis aos. En las grandes ligas nacionales del continente, en las que los jugadores de Europa entran de adolescentes y predominan, compartiendo campo con slo una minora de otros continentes, se intercambian conocimientos cada semana. Cuando el Real Madrid venci al Manchester City en la semifinal de la Champions League en mayo, los perdedores se fueron a casa y descifraron los secretos de los ganadores. Y as los equipos de la regin avanzan por semanas: el ftbol de 2022 es mejor que el de 2021.



Los equipos de otros lugares no tienen la suficiente experiencia de jugar contra los mejores europeos, por lo que a menudo pasan los Mundiales acostumbrndose al ritmo. No es de extraar que varias selecciones no europeas -sobre todo, Marruecos– recluten jugadores de sus disporas en Europa.



Lgicamente, un equipo europeo debera ser el favorito en Qatar. Pero es difcil saber cul. Italia, la mejor seleccin del continente cuando arras en la Eurocopa 2020, hace slo 16 meses, no clasific. Inglaterra y Francia llevan meses flaqueando. El experto en tctica Michael Cox lleg a una conclusin que debera tranquilizar a ambos pases: la solidez supera a la brillantez, y la forma no importa demasiado. Sin embargo, los fallidos histricos de Inglaterra y la ola de lesiones de Francia hablan en su contra. Alemania est entre generaciones. El maravilloso pase de Espaa probablemente no sea suficiente.



Los pases europeos ms pequeos tienden a confiar en un puado de superestrellas. Las generaciones doradas de Croacia y Blgica se estn apagando, y los holandeses no tienen ninguna. Portugal, el pas pequeo con ms talento en la actualidad, no sabe si Cristiano Ronaldo, de 37 aos, se ha convertido en un lastre.



Otros continentes estn rezagados. Ninguna seleccin asitica ha brillado en un Mundial desde que Corea del Sur alcanz las semifinales de local en 2002. Los cuartos de final de Camern en 1990 parecen ahora el punto lgido de frica, ms que el fresco amanecer que pareca entonces. Senegal, vigente campeona de frica, no podr contar con Sadio Man, lesionado: cmo se las arregla un equipo de un solo hombre sin l? Estados Unidos, en su primer Mundial desde 2014, y Canad, en el primero desde 1986, se prepararn sobre todo para 2026, cuando sean anfitriones con Mxico.

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Ms all de unos pocos partidos en la eliminatoria, no esperen un gran ftbol. Muchos equipos aqu, como Tnez, probablemente descenderan en la Premier League inglesa. Slo un par de selecciones nacionales pueden igualar a los mejores equipos de los clubes, que pueden tapar sus puntos dbiles con fichajes, y tienen tiempo de entrenamiento para desarrollar el entendimiento entre los jugadores.



Antes del Mundial, los equipos suelen tener al menos casi un mes para entrenar juntos. Esta vez apenas tienen una semana. Es posible que muchos equipos recurran a la simple marca en lugar de la defensa de rea que se ve en el ftbol de clubes de Primera. Pocos ejercern presiones complicadas o sofisticados movimientos de pelota parada. El equipo que ms se parece a un equipo es Qatar, el nico pas que juega su primer Mundial: sus jugadores llevan meses entrenando juntos.

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Si el ftbol decepciona, las historias de horror de los inmigrantes se acumulan, y los guardias de seguridad qatares siguen proporcionando imgenes virales al acosar a los periodistas occidentales ante las cmaras (las autoridades han pedido disculpas por el incidente). Este podra ser el torneo que ponga en peligro la preeminencia de la Copa Mundial.



Entonces, quin ganar? Bueno, dada la relativa mediocridad del ftbol, la imprevisibilidad del Mundial es la mitad de la diversin. En una liga de una temporada, el mejor equipo suele imponerse, pero la suerte importa ms en los torneos eliminatorios, especialmente en los Mundiales, donde no hay un partido de vuelta que permita al equipo ms fuerte resarcirse de una mala noche. Una pelota que rebota adentro del palo, en lugar de afuera puede cambiar la historia. Si tuviera que elegir un ganador, no lo hara.

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